Στον κρατήρα Ramon στην έρημο του νότιου Ισραήλ, μια ομάδα έξι ατόμων – πέντε άνδρες και μία γυναίκα – προσομοιώνει το πώς θα ήταν να ζεις για περίπου ένα μήνα στον Κόκκινο Πλανήτη.Η 120 τ.μ. κατοικία τους, με το όνομα «AMADEE-20» είναι κρυμμένη κάτω από μια βραχώδη προεξοχή. Μέσα οι επιστήμονες κοιμούνται, τρώνε και διεξάγουν πειράματα.

Όταν βγαίνουν από την «κρυψώνα» τους, οι επίγειοι αστροναύτες φορούν διαστημικές στολές με κάμερες, μικρόφωνα και αυτόνομα αναπνευστικά συστήματα.

«Κάθε λάθος που κάνουμε εδώ στη γη, ελπίζουμε να μην το επαναλάβουμε στον Άρη», λέει ο Γκέρνοτ Γκρόμερ, διευθυντής του αυστριακού διαστημικού φόρουμ. Το αυστριακό φόρουμ τρέχει το έργο μαζί με την Ισραηλινή Διαστημική Υπηρεσία και την τοπική ομάδα D-MARS.

Οι πρόσφατες αποστολές στον Άρη μαγνήτισαν τους λάτρεις της αστρονομίας σε όλο τον κόσμο με τα ρομποτικά ρόβερ όπως το Perseverance της NASA και, για πρώτη φορά, το ελικόπτερο Ingenuity, που προσέφεραν μια ματιά στην επιφάνεια του πλανήτη. Αλλά, μια επανδρωμένη αποστολή στον Άρη είναι πιθανό να χρειαστεί πάνω από μια δεκαετία για να υλοποιηθεί.

Με το AMADEE-20, το οποίο έπρεπε να δημιουργηθεί το 2020 αλλά αναβλήθηκε λόγω του COVID-19, η ομάδα ελπίζει να φέρει νέα δεδομένα που θα βοηθήσουν στην προετοιμασία για αυτήν την αποστολή, όταν έρθει η ώρα της.

«Ο “Αρειανός” μας βιότοπος, αυτή τη στιγμή, είναι ο πιο πολύπλοκος και σύγχρονος αναλογικός ερευνητικός σταθμός σε αυτόν τον πλανήτη», είπε ο Γκρόμερ.

Τα έξι μέλη της ομάδας είναι συνεχώς μπροστά από μια κάμερα, ενώ οι κινήσεις τους στο εσωτερικό του AMADEE-20 παρακολουθούνται συνέχεια- όπως και όλες οι ζωτικές τους ενδείξεις (παλμός, θερμοκρασία, πίεση, αναπνοή κτλ). Έξω, άλλοι μηχανικοί και ειδικοί εργάζονται με drone και rover, για να βελτιώσουν την αυτόνομη πλοήγηση και χαρτογράφηση, σε έναν κόσμο όπου το GPS δεν είναι διαθέσιμο.

Όλοι μαζί θα πραγματοποιήσουν περισσότερα από 20 πειράματα σε τομείς όπως η γεωλογία, η βιολογία και η ιατρική και ελπίζουν να δημοσιεύσουν μερικά από τα αποτελέσματα όταν τελειώσουν.

«Είμαστε έξι άτομα που δουλεύουμε σε ένα στενό χώρο υπό μεγάλη πίεση για να κάνουμε πολλές δοκιμές. Σίγουρα θα υπάρξουν προκλήσεις », είπε ο 36χρονος Άλον Τέντζερ, φορώντας το διαστημικό κοστούμι, που φέρει περίπου 50 κιλά εξοπλισμού. «Αλλά εμπιστεύομαι το πλήρωμά μου και πιστεύω ότι είμαστε σε θέση να ξεπεράσουμε αυτές τις προκλήσεις».