Το πρώτο στον κόσμο τρισδιάστατα εκτυπωμένο μικρό αεροπλάνο, με την ονομασία THOR, παρουσίασε η Airbus στη διεθνή αεροδιαστημική έκθεση στο Βερολίνο.
Το αεροπλανάκι -το οποίο θα μπορούσε να θεωρηθεί και μεγάλο drone, δεν έχει παράθυρα, ζυγίζει μόλις 21 κιλά και το μήκος του δεν ξεπερνά τα τέσσερα μέτρα- προσέλκυσε τα βλέμματα των επισκεπτών, σύμφωνα με το Γαλλικό Πρακτορείο.
Σύμφωνα με τις ίδιες πληροφορίες, τα μόνα τμήματα του THOR που δεν έχουν βγει από τον εκτυπωτή, είναι τα ηλεκτρικά μέρη του. Το βασικό υλικό που χρησιμοποιείται για την εκτύπωση του αεροσκάφους είναι το πολυαμίδιο.
Μηχανικοί της Airbus είπαν ότι το THOR «πετάει όμορφα και είναι πολύ σταθερό». Η παρθενική πτήση του έγινε πέρυσι τον Νοέμβριο κοντά στο Αμβούργο και ακολούθησαν δοκιμές, προτού παρουσιασθεί επίσημα στην έκθεση.
Η Airbus θεωρεί ότι το πρωτότυπό της, που δεν χρειάζεται πιλότο και διαθέτει στα φτερά του δύο μηχανές με έλικες, αποτελεί μια πρόγευση για το μέλλον της πολιτικής αεροπορίας. Η τεχνολογία της τρισδιάστατης εκτύπωσης υπόσχεται να εξοικονομήσει χρόνο, καύσιμα και χρήματα, καθώς τα εκτυπωμένα μέρη παράγονται πολύ γρήγορα, χωρίς να χρειασθούν καθόλου εργαλεία ή άλλες μηχανές.
Χάρη στην εκτύπωση, σχεδόν μηδενίζεται η παραγωγή ελαττωματικών προϊόντων. Επίσης, τα εκτυπωμένα μεταλλικά μέρη είναι 30% έως 50% πιο ελαφριά, πράγμα που συνεπάγεται μικρότερη κατανάλωση καυσίμων και μικρότερη επιβάρυνση του περιβάλλοντος. Με δεδομένο τον αναμενόμενο διπλασιασμό της αεροπορικής κίνησης μέσα στην επόμενη εικοσαετία, οι αεροπορικές εταιρείες αναμένεται να κάνουν πιο εκτεταμένη χρήση των βιομηχανικών εκτυπωτών.